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Nadhim Zahawi, el hombre al frente del exitoso programa de vacunación británico contra la covid-19, ha pasado de llegar al Reino Unido como refugiado desde su Irak natal a centrarse ahora en "reconstruir" la economía como nuevo responsable de esa cartera.

En sus primeras declaraciones como titular económico del país tras la inesperada dimisión de Rishi Sunak, Zahawi afirmó hoy a la BBC que la ciudadanía quiere que este Gobierno "esté centrado en la economía y en la administración de la economía, en su reconstrucción y su crecimiento".

En un mensaje a sus colegas de formación, el político, de 55 años, que al asumir este cargo automáticamente se sitúa como posible candidato a suceder a Johnson si este deja el poder, advirtió además que "la gente no vota a equipos divididos" e instó al partido a "mantenernos unidos".

Nacido en el seno de una familia kurda en Bagdad (Irak) el 2 de junio de 1967, Zahawi se convierte, además, en el primer canciller del Exchequer (título del ministro de Economía) no nacido en suelo británico que se pone al frente de esa crucial cartera.

Sus sosegadas y didácticas ruedas de prensa durante la crisis del coronavirus para explicar a la población cómo se administraría el programa de vacunas le reportó elogios de otros colegas conservadores y lo convirtió en un rostro muy habitual y respetado en el mapa político.

Zahawi llegó al país con apenas 9 años, huyendo del régimen de Sadam Hussein, y como él mismo ha contado recientemente, sus comienzos en el Reino Unido no fueron nada sencillos. Le costaba hablar inglés y sus profesores llegaron a alertar a sus padres de que podría tener dificultades de aprendizaje.

Nada más lejos de la realidad. Zahawi terminó licenciándose en ingeniería química por la prestigiosa University College London.

Antes de adentrarse en la política, fue asesor del novelista (y exparlamentario) Jeffrey Archer y hasta llegó a distribuir camisetas y artículos publicitarios de la serie infantil los Tetetubbies.

Aunque se cree que proviene de una familia musulmana, el ministro siempre ha evitado pronunciarse en público sobre sus creencias religiosas.

En lo profesional, logró forjarse una sólida carrera en los negocios y antes de su incursión parlamentaria, Zahawi cofundó la firma de investigación de mercado online YouGov -encargada, entre otros cometidos, de la elaboración de sondeos de opinión pública-, de la que fue consejero delegado hasta febrero de 2010.

También ocupó el puesto de responsable jefe de estrategia del grupo Gulf Keystone Petroleum hasta enero de 2018.

Zahawi fue elegido diputado por la circunscripción de Stratford-on-Avon en las elecciones generales de 2010, cuando se retiró el parlamentario "tory" John Maples.

Partidario del bando político que respaldó el Brexit, el nuevo titular de Economía se unió al Gobierno de la entonces primera ministra tory Theresa May como secretario de Estado en el Departamento de Educación.

Tras el nombramiento de Boris Johnson como jefe del Ejecutivo, Zahawi en 2019 fue designado secretario de Estado de Empresa e Industria y en 2020 se le confirió la responsabilidad adicional de ocuparse del programa de vacunas.

Fue más tarde nombrado ministro de Educación (de 2021 a 2022) hasta la dimisión, ayer, de Sunak, que lo ha elevado a la cartera de Economía, una notable promoción dentro del Gabinete tory.

En declaraciones a medios locales, allegados en el Gobierno del nuevo ministro de Economía aseguran que Zahawi es un político "con clase" que representa "los valores y compromiso" del Ejecutivo.

También parece que Zahawi optará por una estrategia muy diferente a la hasta ahora trazada por su predecesor, y más en consonancia con la visión de Johnson, de quien es amigo cercano.

Algunos diputados conservadores han señalado que el hecho de que Zahawi haya asumido el timón económico de "un barco que se hunde" lo ata al "premier" hasta que el jefe del Gobierno termine cayendo, según indica hoy el Financial Times (FT).

Otros contemplan este movimiento como parte de la ambición de Zahawi de apuntalar una hipotética candidatura a liderar la formación.

No obstante, una fuente "tory" revela al citado diario que el nuevo titular de Economía jamás actuará contra Johnson, ya que "es totalmente leal", pero tampoco dudará en aprovechar la oportunidad para presentar su propia candidatura si el jefe del Gobierno termina cayendo.

Patricia Rodríguez