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El estado de gracia del centrocampista santanderino Sergio Canales, con ocho tantos anotados en sus últimos siete partidos, ha disparado al Betis y le ha llevado a recuperar posiciones en la Liga hasta la octava plaza, a un punto de los puestos europeos, y a clasificarse para los cuartos de final de la Copa del Rey.

El mediapunta cántabro, destacado siempre por sus dotes para filtrar el último pase en los tres cuartos de cancha, se ha destapado en los recientes encuentros como un goleador eficaz para paliar la carencia de colmillo ofensivo que tanto limitaba las aspiraciones verdiblancas.

Ocho son los goles que ha anotado el 'diez' nacido en Santander en sus últimos ocho partidos: Levante (2), Sevilla (1), Celta de Vigo (2), Real Sociedad (2) en los dos encuentros frente a los vascos) y Sporting de Gijón (1).

"Sergio está pasando un momento excepcional, muy bueno. Agregó una cuota de gol que normalmente no tiene en cada temporada pero lo que hace es causa de su esfuerzo. No necesitamos exigirle más, sino cuidarlo", dijo su entrenador, el chileno Manuel Pellegrini, sobre Canales en la previa del partido de ayer.

La estrella verdiblanca es, a menos de un mes de cumplir los treinta años, uno de los futbolistas españoles en mejor forma del momento. Ya se había consolidado en la Selección cuando llegó una inoportuna lesión en el partido disputado por 'la Roja' en Sevilla en noviembre frente a Alemania, la que le mantuvo más de un mes en el dique seco.

De hecho, fueron esas semanas de baja del santanderino en las que el Betis encadenó su peor racha de juego y resultados, incluso las duras derrotas contra el Athletic (4-0), el Eibar (0-2) o el Granada (2-0), en las que el equipo acusó a partes iguales la ausencia de la capacidad de Canales para dinamizar el centro del campo bético y de incorporarse al ataque.

El mediapunta verdiblanco apostó por someterse a un tratamiento conservador para superar la "lesión de grado III con afectación del tendón en la musculatura isquiotibial izquierda" que padecía, en lugar de operarse. Y la apuesta ha resultado un rotundo éxito.

Canales ha regresado en el mejor momento de su carrera, con el olfato goleador disparado y con un liderazgo sobre el campo que contagia a sus compañeros, lo que se ha traducido en conseguir ocho de los últimos doce puntos en Liga (en las 16 jornadas anteriores apenas había sumado 19 puntos) y en plantarse en la antepenúltima ronda de la Copa del Rey.

"Siento el Betis como mi casa, te llega dentro y te hace disfrutar más del fútbol", dijo hace pocos días, y desde luego lo transmite sobre el césped.

Juan Manuel Sánchez Tena